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今日推荐 | All in区块链15个月,一文纵览 IT 巨头微软的区块链业务布局

2019 年 4 月 25 日,微软市值突破万亿美元,再度成为全球市值最高的公司。上世纪末,靠着自主研发的计算机操作系统,微软一跃成为全球领先软件公司,也把时任微软 CEO 比尔·盖茨送上了全球亿万富豪榜第一的位置。

今日推荐 | All in区块链15个月,一文纵览 IT 巨头微软的区块链业务布局

2019 年 4 月 25 日,微软市值突破万亿美元,再度成为全球市值最高的公司。上世纪末,靠着自主研发的计算机操作系统,微软一跃成为全球领先软件公司,也把时任微软 CEO 比尔·盖茨送上了全球亿万富豪榜第一的位置。

然而,移动互联网时代的微软并没有及时抓住搜索引擎、社交网络等行业风口,导致苹果、Facebook、Google 后来者居上。而「后知后觉」的微软,在 2018 年宣布「All in」区块链,这个举动是否能帮助微软重回巅峰?曾经的行业巨头又将为区块链领域带来哪些机遇?操作系统发家的微软又是如何与区块链结缘的?

作者: 一柒
编辑:墨菲

上链源头——云服务

微软与区块链的结缘,还要从 2014 年说起。这一年,微软迎来了第三任 CEO 萨提亚·纳德拉(Satya Nadella)。

而在萨提亚接任微软 CEO 前,「微软衰落」之说盛行。彼时美国老牌杂志《Vanity Fair (名利场)》曾发布一篇长篇报道,直指微软内部体制臃肿,管理模式僵化,同时创新程度太差,导致给了 Facebook 等科技新锐们可乘之机。

一位漫画师 2011 年创作了一副图,形象的说明了那时的微软内部组织结构之间「山头林立」、「山大王们彼此持枪对峙」的情况。

今日推荐 | All in区块链15个月,一文纵览 IT 巨头微软的区块链业务布局图源网络

微软到了必须进行变革的地步。

2014 年 2 月 4 日,出乎所有人的意料,微软老员工萨提亚拉打败了诺基亚(被微软收购) CEO 史蒂芬·埃洛普(Stephen Elop)和 Skype (被微软并购) CEO 托尼·贝茨(Tony Bates)等强有力的候选人,被任命为微软第三任 CEO。

如何改变墨守成规的微软是萨提亚一直在思索的事情。早在成为微软 CEO 之前,萨提亚就曾接受 Netflix CEO 里德·哈斯廷斯(Reed Hastings)的邀请,旁听了一年 Netflix (全球最大收费视频网站,曾制作美剧《纸牌屋》)的内部会议。「Netflix 会根据新数据做出快速转变,比起官僚化的微软有意思很多。」萨提亚这样总结。

而轮到萨提亚接任 CEO 时,新官上任三把火,彼时已经错过移动革命的微软在萨提亚的带领下开始后继发力,他提出「移动为先云为先」的战略,聚焦出微软未来的主营业务——云服务,而这项业务的核心产品就是 Azure 云平台。

Azure 云服务平台最早可追溯到 2008 年,彼时这项业务只是为了更好的服务于 Windows 系统,后来成为一项单独的产品。

此前一直坚守 Office 和 Windows,饱受缺乏创新、固步自封等诟病,以至于错过了移动电话、搜索引擎、社交网络等行业风口的微软,终于开始敞开怀抱,接受更多新兴事物。而正是基于这一态度的转变,奠定了微软此后探索区块链道路的基石。

在区块链世界,2014 年也发生了一件大事,就是在 1 月 23 日,以太坊创始人 Vitalik Buterin 发布了以太坊初版白皮书《以太坊:下一代智能合约和去中心化应用平台》,宣布正式启动以太坊区块链项目,「区块链 2.0 时代」开启。

与此同时,已经运营了 5 年的比特币网络,也开始从暗网中蔓延到现实世界。据公开数据显示,仅在 2014 年,美国就有游戏巨头 Zynga、零售巨头 Overstock、旅游巨头 Expedia 等知名企业陆续接受比特币支付。

而处于变革时期、寻找着下一个风口的微软也敏锐地发觉到区块链的潜力。

2014 年底,微软就接受比特币支付,支持美国境内所有拥有 Windows10 系统的用户通过比特币来支付应用程序、游戏等方面的费用。

2015 年 11 月,微软推出「Azure 区块链即服务(BaaS)」计划,以以太坊为基础,在 Azure 上应用区块链技术,为企业客户、合作伙伴和开发人员提供「基于云的一键式区块链开发环境」,帮助他们快速创建基于公有云、私有云以及混合云的区块链环境。

这也是微软 Azure 云平台最早推出的区块链基础服务,同时标志着微软成为了「全球首家进军区块链技术领域的 IT 企业」。

事实证明,后来者居上的微软,在当时做了一件现在看来完全正确的事。时任微软金融服务科技战略主管的马利•格雷(Marley Gray)对于全面进军区块链曾表示,「我们几乎赌上了整个云服务」。

到了 2016 年 6 月,微软推出了新的区块链项目 Bletchley,它是一个区块链生态系统所用的体系结构和解决方案,面向所有平台和用户开放,旨在打造「开放、模块化的区块链框架」,与身份和密钥管理形成互动,快速扩容。

2015-2016 年,Azure 的区块链平台吸收了 ConsenSys、瑞波(Ripple)、BitPay、LibraTax 等成员,快速壮大起来;同时,萨提亚开始在区块链领域持续发力,组成微软的「复兴」之路。

全面扩张——金融生态与收购并举

《经济学人》此前文章显示,微软以前「把合作伙伴当竞争对手一样提防」。

例如,萨提亚的前任【史蒂夫·鲍尔默(Steve Ballmer),微软第二任 CEO】,曾经把 Linux 操作系统和基于 Linux 的开源软件,称之为「癌症」。

但在萨提亚的领导下,微软变得更包容与开放。即使 Linux 操作系统与 Windows 是竞争关系,但微软在 Azure 云计算上使用的操作系统更多基于 Linux,而不是自家的 Windows。后来微软甚至还加入了 Linux 基金会领导的超级账本(Hyperledger)区块链开源项目。

这也映射出微软的区块链打法——合则两利,分则两伤。一方面,通过与 B 端客户建立合作关系,基于自家平台来打造区块链生态体系;另一方面,通过收购现有企业,进而壮大技术支撑。

除了加入超级账本,微软还积极推动了多项区块链技术合作。

2017 年 1 月,微软与洛杉矶区块链公司 Mojix 的合作,发布了 Manifest 项目,帮助工厂、配送中心与零售商们进行货物追踪;

2 月,与区块链企业 Tierion 建立合作伙伴关系,寻求建立一个可签署数据、声明、协议的永久性生态系统,维护信息安全;

6 月,微软与埃森哲达成合作,共同开发支持 ID2020 项目的区块链解决方案,解决身份识别问题。

到了 2018 年 1 月,据 WinterGreen Research 的一份报告称,区块链市场总规模超过 7 亿美元,其中微软占据了 19% 的市场份额,仅次于 IBM。

除了区块链技术,加密货币和数字资产,也是微软对外合作的方向。

「如果币链分开就没有意义,无币区块链缺少很多维度和可能性。」微软中国 CTO 黎江此前曾表示。

2018 年 1 月微软与 SYSCOIN 的合作,可以视为微软首次涉足一诺生态,后者通过提供 SYSCOIN 钱包,帮助企业创建「一个分布式和灵活的在线市场,可以在竞争的同时实现合作」。

2018 年 4 月,微软开始接受比特币现金(BCH)支付,用户可以在自己的微软账户余额中找到 BCH 支付方式,而其中的交易细节由 Bitpay 处理。

到了 2018 年 8 月,微软与纽交所母公司 ICE 合作,共同建立「数字资产生态系统」Bakkt,Bakkt 前不久推出了实物交割比特币期货合约。

10 月,微软与纳斯达克建立合作关系,纳斯达克将把 Azure 区块链技术引入其金融框架,以提高运作效率。

大规模扩张到金融和一诺生态体系的同时,微软也没放慢区块链技术的投入脚步。

虽然微软在区块链专利方面的数量只有阿里企业的零头,但微软有更开源的研发区块链途径——收购「全球最大的社交编程和代码托管网站」Github。

2018 年 6 月 4 日,微软宣布以 75 亿美元的价格收购 GitHub,微软副总裁奈特·弗里德曼(Nat Friedman)担任 GitHub CEO。

微软的这一举动在 Github 社区引发了巨大争议。比特币核心开发者瓦列米尔·范德兰(Wladimir van der Laan)认为「这会让 Github 失败,也是 Github 漫长痛苦之路的开始」;另一名比特币核心开发者彼得·托德(Peter Todd)甚至表示要迁移到其他平台:「Gitlab (Github 的竞争对手)可能是我们最佳的选择。」

尽管如此,也阻挡不了微软收购 Github 的脚步。纳德拉表示,「这一交易显示出我们‘All in’开源的决心」。

这一收购也意味着,Github 上海量的区块链代码都被微软收入囊中,未来微软的区块链基础技术架构也有了更多的参考目标。

2018 年 11 月 21 日,咨询公司 ABI Research 在一份报告中表示,微软已击败 IBM,成为全球第一大区块链云服务提供商。

从开始布局到超越 IBM,找到正确方向的微软只用了不到两年的时间。如今,「开了挂」的微软也已经收获到这些年来精心布局的果实。

「起舞的桎梏」

在萨提亚带领下,微软夺回科技行业头把交椅。2019 年 4 月 25 日,微软市值突破万亿大关,超过苹果的 9463 亿美元和亚马逊的 9738 亿美元重回世界第一。截至发稿时,微软市值为 1.05 万亿美元。

Netflix CEO 哈斯廷斯甚至感叹,「在科技史上,我不知道还有哪家软件公司在陷入困境后还能恢复得如此之好。」

「如果有人赞美我们的市值,我会感到厌恶,因为这是没有意义的,任何对这样一个武断的里程碑的庆祝都将标志着末日的开始。」面对成功转型后的微软取得的巨大成就,萨提亚却显得极端冷静。

微软在继续前行,区块链会起到多大助力?

自 2018 年 5 月微软 CTO 凯文·斯科特(Kevin Scott)宣布「微软决定 All In 区块链」后,今年以来,微软除了继续与全球企业和传统机构建立合作伙伴关系,更多的在加紧区块链应用场景的现实落地。

事实上,早在 2017 年微软就已经开始向 C 端用户提供细致的区块链服务了。2017 年 4 月,一个名为 Stampery 的区块链文档认证和验证应用程序被添加到了 Office 程序中,用户可以使用比特币或以太坊区块链来证明和验证文档。

而到了今年 5 月份,Office 还在 Excel 表格货币选项中加入了「比特币」,不少人表示这对区块链和加密货币行业来说是一项巨大利好。

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除了在自己的王牌业务 Office 中添加对区块链技术和比特币的支持,微软还打算推出新的区块链业务。

2019 年 5 月 13 日,据 coindesk 消息,微软打算最快在年内推出一个去中心化身份(Decentralized Identity,以下简称 DID)方案,其代号为 ION (Identity Overlay Network),届时,该方案将会发布在比特币主网上运行。

而根据 cointelegraph 文章显示,微软打算将这一服务推向全球数十亿人口与终端设备。但必须承认的是,要想完全实现这一点困难重重。

首先,在推进 DID 方案的过程中,微软曾邀请 Facebook 参与进来,但后者并未作出回应。这也就意味着,如果一些互联网巨头不开放端口,微软也就缺少了推广服务的渠道。即使可以寻找其他合作伙伴,仍会面临终端人口数量较少、服务推广不够亲近用户等问题;

其次,传统互联网服务的「账号+密码」模式在互联网用户心中已根深蒂固,如何让用户真正意识到隐私安全、方便使用公私钥这套方法,也是微软乃至整个区块链行业都需要解决的痛点;

最后,就算是与微软有着合作关系的企业,同样也存在业务上的竞争关系。例如,PayPal 选择一家名为 Cambridge Blockchain 的初创企业来切入 DID 业务赛道,但这家初创企业又与微软是合作伙伴的关系。更不用说加密货币领域内的企业(如 Coinbase、ConsenSys)对微软造成的竞争力了。

如今,2019 年已经过了 3/4,除了操作系统和 Office 外,已经「All in」区块链的微软能否助力区块链进一步主流化、实现更多场景落地?传统企业与区块链、加密货币行业将形成多大的咬合力?我们拭目以待。

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